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Google人工智能芯片闪亮现身

http://www.ec.hc360.com2016年05月23日15:02T|T

    一年一度的GoogleI/O大会近日在美国矽谷登场;继去年发表开放源码TensorFlow演算法之后,Google在会中宣布已经开发了针对人工智能(AI)应用的加速器芯片,称之为张量处理单元(tensorprocessingunits,TPUs)。

    Google执行长SundarPichai表示:“我们已经开始打造TPU,与市面上的FPGA和GPU相较,其每瓦性能呈倍数提升,而它们启动了AlphaGo系统;”AlphaGo就是在不久前击败人类围棋高手的Google人工智能。

    而根据Google一位杰出硬体工程师NormJouppi在一篇部落格文章中的说法,该种加速器早在一年多前就运用于Google的资料中心:“TPU已经启动许多Google的应用,包括用以改善搜寻引擎结果关联度的RankBrain,以及在街景服务(StreetView)改善地图与导航的精确度与品质。”

    Jouppi表示,TPU芯片内含于一个插入伺服器机架硬碟插槽的模组;Google工程师在22天前才拿到首批测试芯片;有鉴于AI演算法的本质:“该芯片对于降低的运算精度有更高容忍度,也就是说它每次运作需要的电晶体越少,并因此能达到更高的每秒运算次数。”

    TPU的开发案在数年前就已经展开,Google有一段时间曾招募不少具备半导体专长的工程师;不过一切研发活动都是秘密进行,就算该芯片其实已经运用于系统中。

    Google并非第一家专门为AI应用设计加速器芯片的公司;美国业者NervanaSystems正准备推出将采用自家开发AI加速器之云端服务,另一家公司Movidius则是已经推出针对嵌入式应用的商业化芯片,最近还透露了开发高阶版本的计划。

    运算产业在过去几年广泛讨论如何更妥善加速新兴AI演算法,例如卷积神经网路(convolutionalneuralnetworks,CNN);到目前为止,微软(Microsoft)、百度(Baidu)是选择在他们的云端服务采用FPGA加速器,而Facebook则是自己设计GPU加速器并开放其架构。

    自从大约三年前展现了在影像识别方面媲美甚至超越人类的能力,AI演算法变成产业当红炸子鸡;Google不久前展现了AI下围棋的杰出表现,又将这场复杂的市场竞赛推向新里程碑。Pichai表示,AlphaGo人工智能在那场与人类高手的对弈中,充分展现其创造力:“我们通常不会认为电脑能做出具创意的选择,因此这是AI非常大的进展。”

    Google并未公开任何关于TPU芯片的细节,Pichai仅表示,去年发表的TensorFlow演算法,已经成为GitHub平台上最受欢迎的软体专案;而也不必期待Google会将该芯片卖到市场上,因为他表示,TPU硬体会是Google云端平台最大的差异化优势之一。

    Pichai并提供了Google如何利用AI提升机械手臂精确度的案例,此外其AI技术也应用于一种专门系统,可透过早期诊断来预防糖尿病引起的失明;他结论指出:“我们生活在一个运算的非常时期…真正的考验在于人类是否能透过AI的协助做更多事情,因此过去的不可能或许会变成可能。”

    Google声称其TPU芯片采用的制程领先三个世代,对此市场研究机构TiriasResearch的资深分析师KevinKrewell表示:“TPU可能将也许是16位元浮点甚至更低精度整数运算的特定数学运算精度最佳化;”他并指出,TPU看来是锁定在卷积神经网路的推论(inference)部分,而非训练(training)的部分。

    “推论只需要较低复杂度的数学,而Google显然是将那个部分的方程式最佳化;”Krewell指出:“训练则要求非常大的资料集,但TPU可能没有针对此部分最佳化。在这个方面,Nvidia的Pascal/P100仍会是对Google来说具吸引力的方案。”

    VR、可穿戴式装置与智能家庭

    除了公布TPU芯片这个大新闻,GoogleI/O也赶上了竞争对手如Amazon、Apple与Facebook的脚步,发表在虚拟实境(VR)、智能家庭、智能手表方面的相关成果。

    在VR领域,Google不会自己制造硬体,但发表了一款针对VR头戴式装置与控制手把的参考设计,采用AndroidN作业系统;该作业系统的试用版本现在已经提供,预计采用该作业系统的首款VR装置将在今年秋天问世。

    Google将其VR解决方案命名为Daydream,并与手机、芯片供应商合作定义了针对智能型手机应用的规格;预期包括HTC、华为(Huawei)、LG、Samsung与小米(Xiaomi)等品牌将推出支援Daydream规格的手机产品。

    AndroidN号称能将VR延迟性降低到20毫秒(milliseconds),Google正在与游戏、电影开发商合作,准备推出AndroidN专属的VR内容;Google也将在其他自家服务支援DaydreamVR,包括YouTube视讯、GooglePhotos以及Google地图的街景服务。

    整体看来,AndroidN将包含250种新功能,包括对Vulkan绘图应用程式介面(API)的支援;该API也应用于桌上型电脑与游戏机;此外该作业系统内建档案加密功能,支援更快的运作时间(runtime)以及新的即时(JIT)编译器,能更快载入应用程式同时占用更少的记忆体空间。

    此外Google宣布将在今年秋天推出自家语音控制装置,就叫做HOME;该产品将会跟AmazonEcho打对台。GoogleHome将扮演家用闸道器角色,将数位音乐、视讯传送到家用扬声器或是电视机;该装置也内建喇叭,能连结到包括Nest智能恒温器等家用装置,处理自然语言Google搜寻需求。

    Google也在大会上发表了AndroidWear2.0,是针对支援蜂巢式通讯智能手表应用,能支援对来自不同应用程式资料的更妥善组合与匹配。Google还提供了类似AppleFaceTime视讯电话应用程式──Duo的预览,该软体采用WebRTC标准的功能,能在接听电话者接起电话之前看到来电者的影像,预计今年夏天推出同时支援Android与iOS的版本。

    编译:JudithCheng

    (参考原文:GoogleDesigningAIProcessors,byRickMerritt)

责任编辑:易承双

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