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暗访华强北:中国比特币矿机垄断全球

http://www.ec.hc360.com2018年01月28日22:50 来源:证券时报T|T

    中国力量首秀:天才少年与中国制造完美结合

    成为全国乃至全球最大的矿机销售集散地,华强北背后的支撑,是深圳及附近地区强大的电子工业设计和制造能力。

    曼巴显卡矿机创始人金鑫对此感受颇深。2017年9月才下定决心要进入这一行业的他,在华强北找到了生产矿机的所有零部件,并在深圳宝安找到代工厂迅速投入生产。这在全球其他地方都不可能实现。

    金鑫的感受不是个例。占有矿机市场最大份额的蚂蚁矿机,亦是在深圳代工厂完成制造和组装,随后通过深圳的区位优势,将矿机运输至全球各地买家手中。

    华强北和深圳所代表的“中国制造”力量,在五年前首次出手,就震撼了整个比特币世界,并从此之后一直占据着矿机产业链条霸主地位。

    2012年6月,一家名叫蝴蝶实验室(ButterflyLabs)的机构,声称正在研究集成电路式(ASIC)的专业矿机。如果研制成功,蝴蝶实验室很可能将掌控比特币世界超51%的算力,也意味着该机构可以对比特币的区块进行篡改,几近拥有完全掌控权。

    “比特币的自由世界要被毁灭了!”大洋彼岸的“蝴蝶”扇动翅膀,惊醒了国内一众比特币爱好者。还在北京航空航天大学集成电路设计专业读研的张楠赓(币圈人称“南瓜张”),以及中国科技大学少年班的蒋信予(币圈人称“烤猫”),代表中国力量迎战。

    南瓜张被币圈普遍认为是世界上第一台ASIC矿机的发明者。他将其命名为“阿瓦隆”,并卖向世界各地,成功狙击了蝴蝶实验室。

    相比南瓜张的“第一”,天才少年蒋信予研发的烤猫矿机,实现了更大规模的量产。

    2012年7月,蒋信予用昵称friedcat(即“烤猫”之意),在比特币论坛bitcointalk上发起众筹,众筹份额被直接划转为烤猫矿机股份,并与比特币进行锚定。尽管发行的是股份,而不是代币,但这一过程依然被很多人视作ICO(InitialCoinOffering,首次币发行)在中国的第一次尝试。

    最早翻译中本聪白皮书的币圈传奇人物吴忌寒投入数万元,在烤猫矿机研发成功后,这一投资为他带来了上千万回报,并促成了他此后创立世界上最大的矿机生产商比特大陆。

    2013年初,阿瓦隆矿机和烤猫矿机相继出货,原本的挑战者蝴蝶矿机则遥遥无期。在随后的几年时间中,尽管经历了烤猫失联、新霸主崛起,但借助“中国制造”完善的基础设施和生产能力,中国力量从此成为矿机产业链条无可撼动的霸主。

    算力大战前传:比特币价格保障带来的天时

    但扮演救世主的理想主义,亦因为此次算力军备竞赛,被推向深渊。

    2013年,比特币在世人面前完成首秀,年内涨幅超百倍、最高至8000元的价格,尝鲜者惊奇地发现,专业级矿机如同能下金蛋的鸡一样,可以源源不断地带来巨额财富。阿瓦隆矿机和烤猫矿机,价格在市场上被爆炒至六位数,依旧供不应求。

    尝到甜头的获利者们,再也不愿回到过去。中本聪原本设计的每人利用笔记本即可参与挖矿获得比特币奖励的平衡,被完全打破。中国设计、中国制造的ASIC专业矿机,在比特币世界上演了一场又一场算力军备竞赛,将“挖矿”的门槛提升了千万倍。普通电脑成为历史,售价上万元一台的集成电路式矿机被搬上舞台。

    随着越来越多的矿机生产商加入进来,在疯狂的算力军备竞赛中,每台矿机所能获得的比特币难度随之上升,谁能开发出算力更强的狂机谁就会接到大量订单。摩尔定律下,芯片升级研发能力,直接决定着竞赛的成败。

    闪电智能CEO廖翔,亲身经历并参与了当年这场军备竞赛。他表示,在行业草莽年代,传统的芯片大厂,比如因特尔、AMD、英伟达等,根本瞧不上这点生意,而第二和第三梯队的芯片厂商,则无暇顾及。

    “可以说在传统芯片厂商种种原因没有介入,给了行业很大的窗口期,谁能研制出最新的芯片投入生产,谁就能赢。”

    烤猫的早期投资人吴忌寒,成为这一轮军备竞赛中,最大的胜出者。他与在街头偶遇结识的芯片专家詹克团,在2013年共同成立了比特大陆。后者在半年时间里研发出了ASIC芯片,并在2013年11月将这款名为“AntminerS1”的矿机推向市场。

    “比特大陆的崛起,可以说天时地利人和,无一不可或缺。”同样经历过那场算力军备竞赛的人士评价。首先是两位创始人的结合,在当时矿机创业圈子内,“是黄金搭档”,因为“吴忌寒懂比特币,詹克团懂芯片”。行业草莽年代,这样的结合显得尤为珍贵。

    此外是“运气”成分。AntminerS1甫一面世,正是比特币价格飙升最猛烈的时间,这为比特大陆在2014年币价陷入低谷时备足了粮草,有资金支持下一代芯片研发。

    “天下武功,唯快不破,如果詹克团研发的ASIC芯片再晚一个月,比特币的价格从8000回落到800,可能就不会有后来了。”

    激烈的竞争中,受限于芯片能够承载的算力,很多入局者生产的矿机还未出厂,就面临着淘汰的风险。

    而一度占据全网算力大头的烤猫矿机,也开始掉队。2013年底,在比特币价格狂飙突进的关键时刻,烤猫的第二代芯片研发遇挫。如同它和阿瓦隆共同击败的敌人蝴蝶实验室的结局一样,在算力迅速膨胀的节点,一步慢则步步慢,在其他对手的竞争下,烤猫矿机从顶峰时期占据全网超过20%的算力迅速回落至4%。苦撑一年多之后,烤猫在去生产线考察的路上,神奇失踪,至今成谜。

    人工智能的短板:算力瓶颈将由矿机厂商打破?

    四年后的今天,算力军备竞赛的胜出者比特大陆,成为比特币世界中毋庸置疑的王者。在全球ASIC矿机市场份额中,比特大陆以超过70%的比例拥有绝对话语权。

    在世界顶级芯片代工厂商台积电2018年最先进7纳米制程首批客户名单中,比特大陆赫然与高通、辉达、AMD、海思这些知名厂商并列。2017年的新一轮融资,比特大陆吸引了红杉和IDG入场,估值达“数十亿美元”。

    研制出世界首台ASIC矿机的南瓜张,也不逊色。他所领导的公司嘉楠耘智,在借壳A股公司鲁亿通失败后,提交了挂牌新三板市场的申请,并在新一轮融资中估值达33亿元人民币。《棱镜》获悉的数据显示,受益于2017年比特币价格的惊人涨幅,2017年全年,嘉楠耘智营收超过20亿元,大部分来自于矿机销售。

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