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深鉴科技CEO姚颂:给中国AI芯片创业者的启示

http://www.ec.hc360.com2018年03月01日11:27 来源:全国集成电路创业之芯大赛T|T

    受到多重利好催化的人工智能板块,近期成为市场关注的焦点。越来越多的人认识到,人工智能已经成为最大的科技“风口”。在科技巨头纷纷发力、政策强力支持、下游需求逐步爆发的情况下,人工智能的风口期还将持续下去。

    而在AI创新企业中,深鉴科技凭借深度压缩、指令集与计算架构上的技术优势,正受到国内外专业人士的认可。公司成立仅两年估值就已超过数亿美元,成为AI领域备受瞩目的初创公司。日前,全国集成电路“创业之芯”大赛组委会采访了深鉴科技的CEO姚颂。姚颂从集成电路创业创新的角度探讨了企业创业的关键因素。希望借助这次分享能给人工智能芯片创业者带来一些新的启示。

    严谨求实,行胜于言

    最近,电影《无问西东》热映,“清华精神”再次被推上关注舞台,而深鉴科技的创始人团队全部拥有清华背景,当被问起这样的创始人背景会不会对团队风格和企业文化产生影响时,姚颂直言“其实是有很大影响的”。清华扎实严谨的做事风格使公司在面对人工智能备受资本追逐吹捧的当下仍能保持初心、踏实奋斗;而清华积极平等、独立自由的思想精神也融入深鉴企业文化当中,使得深鉴内部始终保持平等良好的沟通交流氛围,同时姚颂认为,愿意和你一起创业的人,一定是之前和你有过合作且互信的人。因此公司起步的时候,他们招聘的重点更多是放在师兄弟、以往同事身上,继而汇集了一些志同道合的人加入深鉴。

    深鉴科技硬件、软件和商务的3个负责人就是在很早期招到的。其中FPGA的负责人和汪老师、CTO单羿在百度的时候就有很多合作;软件负责人与创始人汪玉是同实验室同学,商务负责人和汪老师是同年级、隔壁班的同学,大家都是很早就互相熟悉了。相同的气质和风格使得团队成员顺利磨合,很快就形成了一支有战斗力的团队。

    明确规划,抢占先机

    对于一个初创企业来说,明确自己优势和定位是决定企业成功与否的关键。姚颂表示,深鉴科技非常看重人工智能芯片的落地应用,通过较低的门槛和快速的应用来占领市场。“人工智能是一个很大的范畴,包括机器学习、深度学习,这两个里面又都可以再分为训练和推理,我们是只做深度学习推理侧的处理器。因为我们发现在很多应用场景里这个的需求量可能更大”,姚颂说。深鉴科技的最初目标便是基于此而设立。

    不同于现在很多AI硬件初创公司,深鉴科技最早的产品方案是一个基于赛灵思平台的FPGA芯片。凭借其创始人过往的深入研究,他们推出的方案在市场上获得了一致的好评,并收获了许多客户的认可。

    至于为什么选择FPGA作为AI的切入点,姚颂解释道,这是他们产品规划的一个重要组成部分。

    他表示,深鉴科技在开始做人工智能芯片的时候,就对自己提出了两个问题:首先,芯片如何定义?这与产品能否满足客户需求密切相关;其次,作为一家创业公司,在真正推出一款芯片产品的前两年,如何活下去?面对这两个问题,深鉴科技初创团队经过深思熟虑,决定先交出FPGA的方案。同时深鉴科技注重发挥自身技术优势,完善自己的核心技术,在前沿研究领域取得了一定成绩。在姚颂看来,深鉴科技从一开始做的就是处理器设计,只不过在最初,他们选择用FPGA实现,而不是直接做ASIC。这样做的好处是很快就能出产品,拿到客户的测试反馈后,依赖于FPGA的可编程特性,马上就能对产品重新修改、烧写,再次更新给客户。能够很快满足市场及客户对产品的需求,这是抢占市场先机的关键。

    通过这些快速响应的FPGA板卡,深鉴科技在客户中获得了先发优势,降低了用户以后切换芯片的成本,在市场成长起来以后,他们就迅速切入了更具成本优势、且适合大批量出货的ASIC,谋求共赢。

    姚颂表示,这样的产品规划路线能走得通的一个关键因素就在于他们的未来的ASIC和之前的FPGA模组使用的是同样的编程和软件开发,能实现客户在应用上的无缝切换。更最重要的是,通过这种方式,深鉴科技还解决了前面提到的“活下去”的问题。到去年10月,深鉴科技在自己的发布会上正式预告了在2018年第三季度即将推出其人工智能ASIC“听涛”。

    登高望远,通时合变

    “做芯片的一定要减轻底层开发者的负担,因此我觉得软件的人必须多招。”姚颂说。与很多更加注重硬件开发的芯片公司不同,深鉴科技从成立伊始,便一直注重软件编译和框架构建。

    在2015年做出来第一个版本的处理器的基本架构时,深鉴科技就有一套简单的编译器了。当时就是用matlab写的。也就是从那时候开始,深鉴科技有了这个内核。

    深鉴科技成立以后招的第一个员工直到现在都在负责这个内核的开发维护,同时这个团队也在不断扩大,完善各种小组件,再包到编译器的大壳子里。在软件这方面的重视,他们从未放松过。

    深鉴科技的联合创始人韩松有一项叫做“深度压缩”的技术,研究如何把算法压缩的更小,同时还不丢精度。据了解,目前有很多公司在做同样的研究,但只有深鉴科技是致力于在各种各样的应用场景里把这些经验抽象出来变成一个工具,让那些不懂这项技术的人也能够使用这个工具。

    创业公司从一开始就要考虑产品生态的建设,这是深鉴科技带给同行的一个启示。

    对于任何一款产品,如果想获得成功,关键是获得市场的认可,这一方面要求产品质量过关,另一方面也要求市场足够大。其中任何一条不满足,那么成功就是水月镜花。规划好产品之后,对终端市场的敏锐度也是深鉴科技走到今天的一个重要原因。

    2016年,深鉴科技选中的目标市场还是无人机。在他们看来,这个应用场景成本容忍度比较高,且具有一定的容量,对技术要求也没有那么苛刻,所以他们选择把无人机作为原型认证的市场。这类市场是一个新技术应用的最好着陆点,姚颂强调。

    但在2017年1月他们把原型做出来了以后,发现行业领先者已经占领了这个市场的70%,天花板比较明显。因此,深鉴科技决定把业务做一个大转向,放弃无人机、机器人市场,把重心放在安防、辅助驾驶和云计算中的特殊场景这三个领域,这也是深鉴科技未来的重点发展方向。

    姚颂也表示,在一个市场投入大量的研发之后,再转变其实是冒着一定风险的,一方面想要转型的市场领域只是做了一些研究,还没有深入开拓无法确定其中的困难;另一方面之前的领域里团队已经付出了很多心血,说服他们放弃会有一定的情绪。但姚颂认为,类似这样的抉择,每天都在创业公司里发生,就要求团队较强的决策能力和承担风险的能力。

    在姚颂看来,这些困难在未来只会多不会少,需要创业者去做更好的抉择。

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